The Guardian – Londen

Toen bleek dat hun zoontje Joel een zeldzame vorm van kanker had, namen Ryan en Amy Green een opmerkelijk besluit: ze verwerkten hun ervaringen in een interactief computerspel.

De scène gaat als volgt. Ryan en Amy zitten in de wachtkamer van een ziekenhuis. Hun kleuter, Joel, vermaakt zich naast hen op de bank met een speeltje dat boerderijgeluiden maakt. Hij giechelt vrolijk – maar hun wereld is net ingestort. Een jaar geleden is bij Joel een atypische teratoid rhabtoïde-tumor gevonden, een vorm van hersenkanker die zich snel verspreidt. Hij werd bestraald en kreeg chemotherapie, maar nu vertelt een arts, die zijn tranen amper kan bedwingen, dat de tumor is teruggekomen. De kleine Joel zal het niet overleven. Het is alleen een kwestie van tijd.

Het begint te stortregenen, het vertrek vult zich langzaam met water en er flitsen verblindende bliksemschichten door de lucht. Ten slotte blijft alleen Joel boven water, in een kleine roeiboot, en de kamer is een kolkende oceaan geworden. Dat kan hij nooit overleven.

Zo’n scène zou in een boek of film schokkend zijn, maar zo zal niemand het ervaren. Dit is een scène uit een computerspel.

De afgelopen drie jaar heeft Ryan, een spelontwerper, met een team van programmeurs en artiesten aan That Dragon, Cancer gewerkt, een soort interactieve biopic waarin hij het leven van zijn zoon en de ervaring van zijn verzorging onder de loep neemt. Het spel neemt de vorm aan van een wijs-en-klikavontuur, zoals het bekende computeravonturenspel Myst, opgebouwd rondom de herinneringen van zijn familie. Het begon met een boek dat Amy schreef om Joels situatie uit te leggen aan de vier jonge zoontjes van het stel. Daarin beschrijft ze zijn worsteling als een mythische strijd en wordt zijn kanker afgebeeld als een afschrikwekkende draak. Ryan zag instinctief de mogelijkheid in om van het verhaal een spel te maken. ‘Amy en ik zijn creatieve mensen; het is ons vak,’ legt hij uit in een videogesprek vanuit zijn huis in Loveland, Colorado. ‘Ik wist al dat ik een spel wilde maken met de naam That Dragon, Cancer nog voordat ik wist wat het was.’

Een demoversie van That Dragon, Cancer.