The Wall Street Journal | New York

De overname van biotechbedrijf Monsanto door Bayer komt niet uit de lucht vallen, schrijft The Wall Street Journal. Het concern verdiende jarenlang goudgeld met genetisch gemodificeerde zaden, maar de laatste tijd staan de opbrengsten onder druk.

Achter de golf van multimiljardendeals in de agro-industrie gaat een verandering in de Amerikaanse landbouw schuil. De dominantie van genetisch gemanipuleerde gewassen komt ter discussie te staan. Sinds genetisch gemodificeerde zaden twintig jaar geleden hun intrede deden op Amerikaanse boerderijen, hebben ze dezelfde status gekregen als de mobiele telefoon: multifunctioneel en overal aanwezig. Wetenschappers voegden genen toe om gewassen weerbaar te maken tegen insecten, om ze te laten overleven op minder water en te midden van krachtige herbiciden, en om ze oliën te laten leveren met minder verzadigde vetzuren, waardoor de eigen brouwsels van de boeren niet meer nodig waren. Het Amerikaanse ministerie van Landbouw [USDA] schat dat dit jaar 94 procent van het soja-areaal en 92 procent van het maisareaal beplant is met biotechvariëteiten.

Maar de laatste tijd vinden boeren het moeilijker om de hoge en vaak nog stijgende prijzen voor gemodificeerde zaden te rechtvaardigen, gezien de armzalige winsten in de huidige landbouweconomie. De prijs van de zaden is verviervoudigd sinds 1994, toen Monsanto als eerste bedrijf gemodificeerde variëteiten op de markt bracht. Toch zijn de prijzen voor de belangrijkste gewassen de afgelopen drie jaar gedaald, en dit jaar zullen veel boeren waarschijnlijk verlies lijden. De biotechlandbouw laat ook zijn beperkingen zien, want bepaalde soorten onkruid zijn resistent geworden tegen de bestrijdingsmiddelen, waardoor boeren worden gedwongen een breder scala aan chemicaliën te gebruiken. Sommigen richten zich weer op ouderwets niet-gemodificeerd zaad, omdat al dat biotechgedoe steeds minder profijt oplevert.

Fusies

‘Met de prijs die we nu voor gemodificeerd zaad betalen, kunnen we geen winst maken,’ zegt Joe Logan, boer in Ohio. Dit voorjaar vulde Logan zijn zaaimachine met sojazaad van 85 dollar per zak, bijna vijf keer zoveel als hij twintig jaar geleden betaalde. Volgend voorjaar is hij van plan om uit kostenbesparing voor veel van zijn soja- en maisakkers gewoon zaad te gebruiken.

Deze problemen hebben geleid tot een ware hausse aan overnames onder de topleveranciers van zaden en pesticiden. Bayer AG heeft verklaard dat het overeenstemming heeft bereikt over de overname van Monsanto voor 57 miljard dollar, waardoor een van ’s werelds grootste agrochemische bedrijven ontstaat. DuPont en Dow Chemical sturen ook aan op een fusie die uiteindelijk zal leiden tot een gezamenlijke landbouwtak, naast twee andere onderdelen. Syngenta AG stemde in februari in met de overname door China National Chemical Corporation voor 43 miljard dollar, nadat het een bod van Monsanto had afgeslagen.

Agrochemische groepen streven naar kostenbesparing en schaalvergroting als reactie op de dalende gewasprijzen, die producenten van zaden, agrochemische stoffen, kunstmest en tractoren dwingen om hun prijzen te verlagen en personeel te ontslaan. ‘De stijging in de opbrengst van landbouwgewassen is voorbij’, meldden analytici bij Sanford C. Bernstein & Co vorig jaar in een onderzoeksrapport.