The Washington Post | Washington D.C.

Tee Vong is grondwerktuigkundige bij Virgin Galactic, het bedrijf van Richard Branson dat toeristen de ruimte in wil sturen. Tee Vong voert zijn werk kruipend uit in de vleugels van straalvliegtuigen. Hij is letterlijk en figuurlijk een sleutelfiguur.

Voordat hij met zijn werk kan beginnen, moet Tee Vong zich als een kurkentrekker naar binnen werken in een donkere ruimte. Eerst steekt hij zijn armen en vervolgens zijn hoofd door een opening van zo’n 45 centimeter doorsnede. Dan draait hij zijn romp in een nauwe tunnel. Met nog een draai volgen zijn heupen en schuift hij verder naar binnen om eerst zijn linker- en dan de rechterknie te kunnen buigen. Als hij er weer uit wil, moet hij al deze bewegingen in omgekeerde volgorde maken.

Tee Vong werkt aan een viermotorig straalvliegtuig met dubbele romp: de WhiteKnightTwo. Zijn werkplek? Het binnenste van de koolstofvleugel. Tee Vong is grondwerktuigkundige bij Virgin Galactic, het bedrijf van Richard Branson dat commerciële ruimtevluchten wil gaan aanbieden. Daarvoor moet de WhiteKnightTwo, het draagvliegtuig, opstijgen tot 15 kilometer hoogte, waar het SpaceShipTwo met zijn betalende vracht van onder die ene vleugel wordt losgekoppeld. Dit ruimteschip vliegt daarna door naar 80 kilometer hoogte, de rand van de ruimte, waar de passagiers zo’n vier minuten lang ervaren hoe het is om gewichtloos te zijn.

Dat Tee Vong op een dag zijn steentje zou bijdragen aan het ruimtetoerisme, had niemand verwacht