Stern  | Hamburg

Jean-Claude Ellena, de alom gerespecteerde parfumeur van Hermès, componeerde met Muguet Porcelaine de zoveelste en waarschijnlijk laatste ‘geursensatie’ in een carrière die bol staat van de successen.

Als voorbereiding op mijn ontmoeting met de beste parfumeur ter wereld maak ik eerst eens een wandeling door zijn geboortestreek. Context opsnuiven. Aanvankelijk ruikt de Provence op deze warme dag als haar eigen cliché: naar de lavendel-, tijm- en rozemarijnzakjes die in de winkels van Grasse worden verkocht. Maar er is nog iets anders wat zich met die geuren vermengt. Iets geheimzinnigs. Een onbekend kruid? Mijn eigen zweet na de steile klim over weggetjes vol gaten naar de kalkplateaus van de Haute Siagne? Hierboven openbaart het Provençaalse achterland eindelijk zijn basistoon: het ruikt naar het smeltende asfalt van het gloeiend hete wegdek.

10.000 geurmoleculen

De geboortestreek van Jean-Claude Ellena ruikt dus naar asfalt en kruiden. Sinds 2004 is hij hoofdparfumeur bij Hermès. De meeste modehuizen laten hun parfums mengen door gespecialiseerde bedrijven. Alleen Chanel, Caron, Dior, Patou en Hermès hebben een eigen parfumeur, een zogenaamde neus.

Ellena heeft bij zijn aanstelling bedongen dat hij zijn geuren buiten het Parijse moederbedrijf mag componeren. Dus is er voor hem in een villa in de bergen boven zijn geboortestad Grasse een creatief centrum ingericht: moderne architectuur, strakke lijnen onder pijnbomen, een zweempje zen. Panoramaramen bieden uitzicht op het dal, en bij goed weer kun je over de Middellandse Zee tot aan Corsica kijken.

Jean-Claude Ellena staat naast een koelkast vol essences. Blauwe chino, wit overhemd, een dichterlijke oogopslag en een gegroefd gezicht. Op tafel staan twee carrousels met flacons op meerdere niveaus, zogenaamde geurorgels. Meer dan tienduizend geurmoleculen heeft de wetenschap tot nog toe geïdentificeerd, zegt Ellena. Zo’n duizend geuren kan hij uit zijn herinnering naar boven halen, zonder ze te hoeven ruiken. Vanaf zijn jeugd heeft hij zich hierin geoefend. Op school haalde hij slechte cijfers, waarop zijn vader – ook een parfumeur – hem op zijn zestiende in de leer deed bij de firma Chiris in Grasse. Ellena trainde zijn neus net zolang tot hij alleen al aan de geur kon vaststellen of een essence in een reservoir van glas of van metaal was gedistilleerd.