The Washington Post | Washington D.C.

Finse wetenschappers hebben ontdekt dat lymfevaten doorlopen tot in de hersenen. Hun spectaculaire vondst kan gevolgen hebben voor de behandeling van ziekten als MS en alzheimer.

Kari Alitalo had al meer dan twintig jaar lymfevaten bestudeerd. Hij wist dus heel goed dat dit vatenstelsel, waarin immuuncellen worden getransporteerd en tegelijk afval- en gifstoffen worden afgevoerd, zich niet uitstrekte tot in het de hersenen. Tenminste, zo werd al ruim driehonderd jaar verondersteld. ‘Iedereen ging ervan uit dat het stopt bij de hersenen,’ vertelt Alitalo, die werkt aan de universiteit van Helsinki.

Drie jaar geleden wilde Alitalo een nauwkeuriger kaart maken van het lymfestelsel. Hiervoor gebruikte hij genetisch gemodificeerde muizen, met lymfevaten die opgloeiden als je ze met licht van een bepaalde golflengte bescheen (er was een gen van een lichtgevende kwallensoort bij ze ingebouwd).

Toen stagiair Alexanteri Aspelund in Alitalo’s laboratorium de gemodificeerde muizen onder dit licht bekeek, zag hij iets onverwachts: de hoofden van de muizen gloeiden op. Eerst dacht hij dat er iets mis was – met de dieren, met de belichting of met de meetinstrumenten. Maar toen Alitalo en Aspelund het experiment herhaalden, gebeurde precies hetzelfde. Er bleken toch lymfevaten door de hersenen lopen.

‘Zo nu en dan vindt de wetenschap iets geheel onverwachts. Dan gaat er een deur open naar een heel nieuwe wereld’