African Arguments | Londen

Geconfronteerd met tal van politieke bedreigingen, valt de Zimbabwaanse regering terug op een beproefde strategie: het arresteren van critici. Maar de oppositie zegt zich niet te laten intimideren.

Toen predikant Evan Mawarire begin februari terugkeerde naar Zimbabwe, hoopte hij zijn omzwervingen probleemloos te mogen afsluiten. Na zes maanden zelfopgelegde ballingschap in de VS, wilde de activist die de aanzet gaf tot de oppositiebeweging #ThisFlag snel en geruisloos naar huis.

Het mocht niet zo zijn. Op de luchthaven van Harare werd hij onmiddellijk ingerekend door negen agenten van de centrale inlichtingendienst. Hij moet nu voor de rechter komen wegens ‘ondermijning van een grondwettelijk gekozen regering’, een vergrijp waarop minimaal twintig jaar gevangenisstraf staat. En dat is maar een van de aanklachten.

Aan Mawarires geval is uitgebreid aandacht besteed, maar het is geen incident. Een hele reeks activisten is in staat van beschuldiging gesteld nadat zij zich hadden uitgesproken tegen president Robert Mugabe en diens ZANU-PF-regering.

De afgelopen maanden werden steeds meer mensen opgepakt die hun mening niet voor zich hadden gehouden, en met de verkiezingen van 2018 in aantocht waarschuwen mensenrechtengroepen voor een verergering van de repressie.

Mugabe beleeft in veel opzichten een van de meest precaire momenten in zijn 37-jarige bewind. Ga maar na: de economie verkeert in een vrije val. De regerende partij ZANU-PF is intern verdeeld. Een energieke verkiezingscampagne is niet weggelegd voor de 93-jarige leider, vanwege zijn leeftijd en gezondheid. En voormalig vicepresident Joice Mujuru voert momenteel coalitiebesprekingen met Morgan Tsvangirai, een veteraan van de oppositie.

Het regime staat al enige tijd onder druk. Vorig jaar waren er in Zimbabwe wijdverbreide protesten tegen de regering, gedeeltelijk geïnspireerd door Mawarires activisme.

Een andere predikant, Phillip Mugadza, werd in januari gearresteerd, op wel heel bijzondere gronden: hij had voorspeld dat Mugabe in oktober van dit jaar zou sterven