Foreign Policy | Washington DC

Grote coupures als het 500-eurobiljet zijn razend aantrekkelijk voor criminelen en terroristen. Daarom overweegt de Europese Centrale Bank ze af te schaffen.

De Europese Commissie heeft een nieuw front geopend in de strijd tegen het terrorisme. Niet op een slagveld, zoals je zou verwachten, maar binnen de meestal zo mistroostige wereld van de Centrale Bank. De komende paar maanden zal het uitvoerend orgaan van de EU onderzoeken of het biljet van 500 euro, de grootste coupure die binnen de eurozone in circulatie is, door terroristen in het Midden-Oosten wordt gebruikt om grote sommen te transporteren. ‘Bij criminele elementen zijn die bankbiljetten zeer in trek’, rapporteerde de Commissie in februari, ‘vanwege hun hoge waarde en geringe volume.’

Wat gebeurt er als de Commissie op een sterk verband met terrorisme stuit? Dan houdt de Europese Centrale Bank misschien op die biljetten te printen – en ze uiteindelijk zelfs te accepteren.

Naarmate de dreiging van IS en andere terroristische groepen de afgelopen jaren is toegenomen, hebben westerse veiligheidsfunctionarissen manieren proberen te bedenken om de logistieke operaties van die organisaties te ondermijnen. Strengere bankvoorschriften invoeren om te voorkomen dat terroristen geld overmaken via elektronische betaalsystemen is één tactiek geweest.

Dat is natuurlijk heel verstandig, maar het probleem is dat deze benadering slechts van toepassing is op de helft (als het al zo veel is) van de terroristische geldmachine. Tegenwoordig vindt een belangrijk deel van de financiële geldstromen naar terroristische groepen plaats via ouderwets contant geld, vooral in grote coupures.

Juist vanwege de beperkende maatregelen op elektronische betalingen en vanwege de regelgeving waaraan banken zijn onderworpen, zou papiergeld almaar belangrijker kunnen worden. Een verbod op grote coupures, zoals de Europese Commissie overweegt, zou die geldstromen kunnen ondermijnen. Beschouw het maar als het financiële equivalent van zand gooien in de wielen van de contante transfers: een verbod maakt misschien geen einde aan alle illegale manieren waarop geld wordt doorgeschoven, maar het zal de pogingen logistiek moeilijker maken.