Der Spiegel | Hamburg

Gamen gold lang als tijdverdrijf voor nerds. Maar de beste spelers – verenigd in professionele teams – trekken tegenwoordig een miljoenenpubliek.

Lineaire televisie is voor de leden van deze generatie een even wonderlijke uitvinding als de schrijfmachine. Ze zijn gewend om op elk gewenst moment en vooral gratis gebruik te maken van media. Tegelijkertijd vereren ze hun idolen met een passie die op iedereen boven de tienerleeftijd merkwaardig overkomt. Zo hebben de beste Counter-Strike-teams het afgelopen jaar meer dan 8 miljoen dollar verdiend met stickers – virtuele teamlogo’s die de fans als ze zelf spelen op hun virtuele wapens plakken. Inmiddels is het echter zaak om de liefde van de fans niet alleen maar in virtuele stickers om te zetten.

Het gaat ‘om big business’, zoals Cengiz Tüylü het uitdrukt. In de klassieke sport, vooral in het voetbal, zijn mediarechten de grootste inkomstenbron. In de e-sport verdienen tot nog toe vooral streamingplatforms als Twitch en organisatoren als de ESL aan de uitzendingen, omdat ze de inkomsten uit reclamespots delen. De teams en de spelers staan met lege handen. De vraag is van wie de mediarechten eigenlijk zijn. Van organisatoren als de ESL? Van ontwikkelaar Valve, die het auteursrecht op Counter-Strike heeft? Of van de spelers? ‘Dat is de grootste vraag in deze branche,’ zegt Sam Mathews, directeur van Fnatic. Als daarover duidelijkheid is, denkt Mathews, kan het net als in andere sporten tot een biedingenstrijd om de mediarechten komen.

Nu al heeft het vooruitzicht van het grote geld een verleidelijke uitwerking op menigeen. In augustus 2014 werd bekend dat een Amerikaans Counter-Strike-team een wedstrijd opzettelijk had verloren omdat het door iemand werd betaald die via internet op een nederlaag had gewed. Enkele maanden later werden verscheidene profs betrapt op het heimelijk installeren van software op hun computer die hun bij het spelen een oneerlijk voordeel zou opleveren. Daarom zijn mobiele telefoons tijdens wedstrijden verboden. Ook moet de e-sport aandacht besteden aan doping, nadat een speler in een interview beweerde dat hij en zijn teamleden tijdens een groot toernooi ‘aan de adderall hadden gezeten’, een amfetamine met dezelfde uitwerking als ritalin. De ESL voert sindsdien steekproefsgewijs dopingcontroles uit en heeft een sportadvocaat in de arm genomen.

25 miljoen keer verkocht

Het succesvolle Counter-Strike is wereldwijd meer dan 25 miljoen keer verkocht. Maar slechts enkele tientallen spelers beheersen het tot in de perfectie – zo perfect dat ze daarmee goed geld kunnen verdienen.

De 21-jarige Denis Howell, prof in het Duitse team mousesports, is een van hen. E-sport heeft zich tot een massafenomeen ontwikkeld. In het afgelopen jaar keken 226 miljoen mensen toe hoe anderen computerspelletjes speelden. Tot zo’n tien jaar geleden ontmoetten de gamers elkaar op LAN-party’s in donkere ruimten. Ze namen hun pc mee van huis en deden vaak dagenlang niets anders dan gamen. Sinds de intrede van breedbandinternet en streamingsdiensten zoals Twitch heeft de hele wereld toegang tot de party’s.