Le Temps   | Lausanne  

In dit Finse stadje is een dynamisch science park herrezen uit de as van de oude telefoniegigant.

Thibaud Febvre, medeoprichter van de Zwitserse start-up Spark Horizon, wil onze steden veranderen door overal gratis oplaadpalen voor elektrische auto’s te installeren, die gefinancierd zouden worden uit reclameopbrengsten. Dit ambitieuze plan heeft hem helemaal naar Oulu gebracht, in het noorden van Finland, om zijn argumenten te ‘pitchen’ in zijn zwembroek… vanuit een gat in het pakijs in de Botnische Golf: ‘Het was -17 graden Celsius, maar ik heb het 2 minuten en 45 seconden volgehouden,’ vermeldt hij trots.

Polar Bear Pitching

Tegenover hem zaten investeerders op rendierenhuiden aandachtig naar hem te luisteren, alsmede negenentwintig andere oprichters van start-ups. ‘Ik investeer in heel Europa, maar Oulu biedt werkelijk een unieke concentratie van talenten,’ aldus Riku Seppälä, een Finse weldoener die 500.000 euro heeft geïnvesteerd in Cerenium, een lokale onderneming die de hersenactiviteit van comateuze patiënten kan meten.

De Polar Bear Pitching, een jaarlijks evenement waarbij ondernemers uit de hele wereld hun idee komen presenteren in een ijsbad, moet surrealistisch aandoen voor wie het stadje in 2012 bezocht. Nokia, de beroemde Finse onderneming die in 2000 was uitgegroeid tot wereldleider op het gebied van mobiele telefonie, had toen net recordverliezen aangekondigd. Er werden 3500 mensen ontslagen in Oulu, waardoor ook de banen van 3000 toeleveranciers op de tocht kwamen te staan. In 2014 verkocht Nokia zelfs zijn telefoniepoot aan Microsoft. Niemand voorzag toen een grote toekomst voor deze Finse streek, die vijf maanden per jaar is ingesneeuwd en 540 kilometer ten noorden van Helsinki ligt.

‘We hadden het dieptepunt bereikt,’ aldus Mia Kemppaala, initiatiefneemster van de Polar Bear Pitching. ‘We hadden bij de pakken kunnen neerzitten, maar de oude ingenieurs van Nokia – met hun unieke expertise – zijn gebleven en hebben hun eigen onderneming opgericht. Hun daadkracht heeft dit stadje met 200.000 inwoners, met een gemiddelde leeftijd van 38 jaar, getransformeerd tot een echt sciencepark.’