Mail & Guardian   | Johannesburg  

In Swaziland, officieel het Koninkrijk eSwatini, regeert koning Mswati III met ijzeren hand. Wonderlijk genoeg vindt hier ook het hippieachtige muziekfestival Bushfire plaats, waarvan de waarden lijnrecht tegenover die van de vorst staan.

In eSwatini staat de tijd zo goed als stil. Het land dat voorheen bekendstond als Swaziland – en bij grensovergangen, op verkeersborden en op officiële briefhoofden nog steeds zo wordt aangegeven – is een van de conservatiefste van Afrika. Het is de laatste absolute monarchie van het continent, waar koning Mswati III de touwtjes strak in handen heeft. Wonderlijk genoeg vindt hier ook het hedonistische muziekfestival Bushfire plaats, waar bezoekers zich kunnen laven aan optredens van de beste muzikanten van Afrika – en een overvloed aan drugs. De waarden van dit hippieachtige festival staan lijnrecht tegenover die van het gesloten koninkrijk.

Hoofdacts op de afgelopen twaalfde editie waren de Nigeriaanse afropopster Yemi Alade en de Guinese koravirtuoos Sekou Kouyate. Maar Bushfire afficheert zich als meer dan alleen een muziekfestival. De nadrukkelijke oproep aan de bezoekers luidt: BRING YOUR FIRE! en het pr-praatje ronkt: ‘Je vuur is je energie, je spirit, je passie en je drive om een verschil te maken (…) het festival staat wereldwijd bekend om zijn visionaire en originele aanpak om de Swati’s bewust te maken van 
de noodzakelijke sociale verandering.’

Het lijdt geen twijfel dat sociale verandering in eSwatini hard nodig is. Zo leeft 63 procent van de 1,4 miljoen inwoners onder de armoedegrens. 
Het land heeft het hoogste aantal hiv-infecties per hoofd van de bevolking. Het maatschappelijke middenveld 
en de media zijn ernstig aan banden gelegd en oppositiepartijen zijn verboden. Vrouwen worden volgens Human Rights Watch gediscrimineerd en op homoseksualiteit staan zware straffen.

‘Het is goed voor het land, het is goed voor de investeringen. Het helpt de overheid bij het uitdragen van hun boodschap dat er niets mis is met 
Swaziland’