Bloomberg | New York

De vraag van Europese millennials en rijke Chinezen heeft de prijs van de vrucht zo hoog opgedreven dat zelfs misdaadbendes zich erop storten.

De ligging van Chili, ver verwijderd van de handelsroutes en de plekken waarnaar de avocado’s worden geëxporteerd, heeft het land altijd beschermd tegen de misdaadgolf die heel Zuid-Amerika overspoelde – tot nu toe. Dit jaar heeft de vraag van Europese millennials en rijke Chinezen de prijs van avocado’s zo hoog opgedreven dat zelfs Chileense bendes zich erop gestort hebben. De diefstal van het zogenaamde groene goud is big business geworden.

De misdaad heeft zo’n vlucht genomen dat Crescente Molina, die vorig jaar in Centraal-Chili 100.000 kilo avocado’s produceerde, ingrijpende maatregelen heeft moeten treffen. ‘We hebben onze avocadobomen al weggehaald op de plekken die het kwetsbaarst zijn voor diefstal omdat het niet meer rendabel was,’ ook al schieten de prijzen omhoog, vertelde Molina via de telefoon. ‘We hebben ze vervangen door citrusbomen, die niet zo aanlokkelijk zijn voor dieven.’

Avocado’s vormen het hoofdbestanddeel van elke Chileense tafel voor het ontbijt, de lunchsalades en tussendoortjes in de middag. Nu de vraag de pan uit rijst, hebben de effecten van een langdurige droogte in Chili en zware regens in het naburige Peru de prijs van het fruit tot recordhoogten opgestuwd. In de sportschool of op het werk kunnen steelse deals op de informele avocadomarkt worden gesloten omdat mensen ze uit de achterbak van hun eigen auto’s verkopen. Een snelle zoektocht op yapo.cl, Chili’s eBay, levert meer dan honderd verkopers op.

De afgelopen tijd sprongen de prijzen in Chili met negen procent omhoog, en vanaf het begin van het jaar gerekend zelfs met drieëntwintig procent, meldde het Nationale Instituut voor de Statistiek onlangs. Hoewel diefstal altijd heeft bestaan, betreft het niet alleen meer mensen die ’s nachts stiekem de velden opgaan, maar worden kwekers op klaarlichte dag overvallen door georganiseerde gewapende groepen, vertelde Francisco Contardo, hoofd van Chili’s Vereniging van Avocadokwekers. Tijdens het oogstseizoen, van augustus tot februari, werden er tien bendes opgerold en vijftig mensen aangeklaagd wegens diefstal. Nu heeft Chili de avocadopolitie van Mexico en Californiës ‘guac cops’, genoemd naar guacamole, gekopieerd en is de eerste, speciaal op avocado’s geconcentreerde openbare aanklager benoemd om de toenemende diefstal het hoofd te bieden.

De Italiaan

Een van Chili’s geliefdste sandwiches is de Italiaan, een hotdog met ruime hoeveelheden mayonaise, tomaten en avocado – de kleuren van de Italiaanse vlag. In avocado gerolde sushi is ook heel gewild. ‘Toen we klein waren aten we avocado op brood bij het ontbijt en in salades voor de lunch,’ zei Contardo. Nu neemt de vraag nog verder toe. ‘Chilenen weten dat avocado’s niet alleen heel lekker, maar ook erg gezond zijn, dus proberen ze die bij al hun maaltijden te eten.’

Ze bedenken creatieve manieren om van de stijgende prijzen te profiteren. In een campagne van detailhandelreus Ripley Corp SA werd aangeboden om avocado’s te accepteren als betaalmiddel voor sommige van hun producten. Een klant, Camilo Briceno, ging in op hun aanbod en betaalde met 58 kilo avocado’s voor een mobieltje van 475 dollar. Briceno, die avocado’s verkoopt op sociale media, bevestigt dat business booming is. Hij verkoopt wel vijfhonderd kilo per dag aan supermarkten en particulieren, bij wie hij ze thuis aflevert.