The Atlantic | Washington D.C.

Met de arrestaties van vrouwelijke activisten blijft er weinig over van MBS’ ambitie van het koninkrijk een moderne natie te maken.

Maandenlang had Saoedi-Arabië het publicitaire tij mee. Mohammed bin Salman, de charismatische toekomstige leider van het koninkrijk, paaide de wereld met zijn visioen van een nieuwe, moderne natie. Er kwamen liveconcerten en er werden bioscopen geopend, met plannen voor nog veel meer. Vrouwen mochten mee naar voetbalwedstrijden. Maar toen klapte alles ineens in elkaar: er verschenen berichten dat dertien vrouwelijke 
activisten die op de beleidswijzigingen hadden aangedrongen, zouden zijn gearresteerd en gevangengezet. Naast hun strijd voor het recht om auto te rijden, protesteerden ze tegen zogenoemde zeggenschapsregels, die erop neerkomen dat Saoedische vrouwen alleen met toestemming van een 
mannelijk familielid grote beslissingen mogen nemen, bijvoorbeeld om te reizen.

Wat is er aan de hand in het koninkrijk? Kroonprins Mohammed bin Salman [MBS] wil mogelijk elk volksprotest tegen sociale of politieke veranderingen bij voorbaat ontmoedigen. Zijn hervormingen waren altijd al vatbaar voor weerstand in de Saoedische, door mannen gedomineerde hiërarchische maatschappij, die stoelt op een strenge interpretatie van de islam. 
Dat het blijkbaar nodig is om vrouwen op te pakken, doet vermoeden dat de kroonprins zijn plannen heroverweegt.

Kogel

In Saoedi-Arabië wordt MBS wel 
vergeleken met Saddam Hussein, de voormalige, door executie om het leven gekomen dictator van Irak. Meestal wordt dan de ‘goede’ Saddam bedoeld, die in de jaren zeventig als vicepresident de drijvende kracht was achter 
de modernisering van het land. Die Saddam, hoewel meedogenloos, werd gerespecteerd. Pas later, in de jaren tachtig en negentig, zaaide hij alom angst. Ik heb Saoediërs gesproken die vrezen dat het met Mohammed bin Salman dezelfde kant op zal gaan.

Eén anekdote over MBS die iedere ambassadeur in Riyad schijnt te kennen, is het verhaal van de kogel. Toen de kroonprins 22 was (een jaar 
of tien geleden), ambieerde hij een 
carrière in het bedrijfsleven. Op een dag had hij een Saoedische rechter nodig om een deal te sluiten. Maar er was een probleem met het contract, waardoor de rechter weigerde. Mohammed, zo gaat het verhaal, haalde een kogel uit zijn zak en legde deze op het bureau van de rechter. 
‘U ondertekent het contract, anders is deze voor u’, zei hij. De rechter tekende, maar beklaagde zich bij de toenmalige koning Abdullah, die Mohammed de toegang tot het hof ontzegde.