Die Welt | Hamburg

Het bordspel scrabble is enorm populair in Nigeria. De sport krijgt staatssteun en alleen al in Lagos zijn er tien scrabbleacademies. Sinds Jighere drie jaar geleden in Australië als eerste Afrikaan de wereldtitel en 10.000 dollar won, heeft hij sterrenstatus.

Als ontmoetingsplaats heeft 
de scrabblekampioen een 
toernooitje in een onooglijk congrescentrum aan de rand van Lagos voorgesteld. In het schelle neonlicht van een vergaderzaal zitten aan dertig tafeltjes spelers tegenover elkaar. 
Wie aan het eind van de dag heeft gewonnen, krijgt omgerekend 180 euro mee en mag over een paar weken 
deelnemen aan het kampioenschap van de deelstaat.

Wellington Jighere, de wereldkampioen van 2015, heeft zich daarvoor allang gekwalificeerd. Hij doet dus niet mee aan dit toernooi. Maar de 35-jarige prof houdt van de sfeer. Die geconcentreerde stilte die bij een dergelijke samenkomst van mensen in Lagos in deze vorm waarschijnlijk alleen bij scrabble-evenementen heerst. Alleen doorbroken door het getik van de letters. Of het gefluister van de toeschouwers.

Het is de rustige soundtrack van zijn leven. Hier is hij een superster. Er is een 
televisieteam van de BBC om hem te interviewen. Spelers spreken hem aan, vragen om advies. Sinds Jighere drie jaar geleden in Australië als eerste Afrikaan ooit de wereldtitel en een geldbedrag van 10.000 dollar won, heeft hij sterrenstatus.

Een enorme prestatie, temeer omdat hij pas vlak voor de eerste partij in Perth was gearriveerd. Het gastland had hem bijna een visum geweigerd, een terugkerend probleem voor de Nigeriaanse scrabblespelers bij inter-nationale toernooien.

Staatssteun

Al een paar uur na zijn zege had de Nigeriaanse president Muhammadu Buhari gebeld om hem te feliciteren 
en enkele weken later werd hij bij een ontvangst in de presidentiële villa 
officieel geëerd door de politicus. In Nigeria is scrabble namelijk niet zomaar een bordspel, maar een van 
de dertig sporten die staatssteun krijgen.

Van de beste honderd spelers op de wereldranglijst voor Engelse woorden komen er momenteel 28 uit Nigeria, meer dan uit welk land ook. Jighere is op plaats vijf de beste Afrikaan. Voor tienduizenden scrabblespelers in het land is hij een idool. En dan ook nog een aangenaam bescheiden idool.

Achter in de zaal spreekt Jighere over zijn passie, op gedempte toon zodat niemand wordt gestoord tijdens de derde speelronde van de dag. ‘Dit is een sport die mentaal een enorme inspanning eist en die alleen met veel arbeid marcheert,’ zegt hij. ‘Maar soms geef 
je alles en verlies je desondanks. Je kunt nooit zeker van je zaak zijn, net als in het echte leven. Daar hou ik van.’