Yale Environment 360  | New Haven

Wereldwijd krijgen nu al meer dan 300 miljoen mensen hun drinkwater uit ontziltingsinstallaties. Hoopvol, maar het probleem is er niet mee opgelost.

Aan de kust van de Stille Oceaan, zo’n vijftig kilometer boven San Diego, bevindt zich de grootste ontziltingsinstallatie van Noord-Amerika, de Claude ‘Bud’ Lewis Carlsbad Desalination Plant. Die filtert elke dag bijna 400 miljoen liter water door semipermeabele membranen om de ge-meente Carlsbad van een kleine 200 miljoen liter drinkwater te voorzien. Daarmee levert de in 2015 volledig in gebruik genomen installatie zo’n 10 procent van de totale hoeveelheid drinkwater die de 3,1 miljoen inwoners van de regio verbruiken, tegen een prijs die grofweg tweemaal zo hoog is als die van de andere voornaamste waterbron.

Duur drinkwater dus, maar van essentieel belang omdat het lokaal is en betrouwbaar. ‘Droogte is hier in Californië een terugkerend probleem,’ zegt Jeremy Crutchfield, manager waterbeheer bij de San Diego County Water Authority. ‘Tot 2017 hebben we ook weer vijf jaar droogte gehad.

Deze installatie maakt ons minder afhankelijk van de aanvoer van elders, wat in Californië soms een probleem is, en draagt dus bij aan de betrouwbaarheid van onze watervoorziening.’ In het kustplaatsje Huntington wordt een vergelijkbare installatie gebouwd met dezelfde capaciteit.

Californië telt momenteel elf ontziltingsinstallaties en plannen voor nog tien andere.

Ontzilting

De opkomst van ontzilting als waterwinningsmethode heeft lang op zich laten wachten. Al tientallen jaren werd er gesproken over het omzetten van zeewater in drinkwater om de dorst van de wereld te lessen, maar er zat nooit veel schot in. Dat begint te veranderen: op steeds meer plaatsen ter wereld wordt nu aan ontzilting gedacht. Verschillende factoren verklaren de komst van deze nieuwe installaties. In veel waterarme regio’s in China, India, Zuid-Afrika en de Verenigde Staten (met name in Arizona en Californië) is de bevolking enorm gegroeid. En tal van regio’s waar tot voor kort altijd voldoende water leek te zijn, kampen tegenwoordig ook met droogte, deels als gevolg van de klimaatverandering.

San Diego is zo’n regio. Geen grondwater, het mediterrane klimaat van Zuid-Californië, een regenval van hooguit 30 centimeter per jaar, en voor de helft van zijn watervoorziening derhalve afhankelijk van rivierwater uit de verre Colorado. Maar die grote rivier moet het hebben van smeltwater uit de Rocky Mountains, waar de sneeuwval de laatste twee decennia sterk is afgenomen – volgens sommige onderzoekers onderdeel van de permanente verdroging van het Amerikaanse Westen. Klimaatverandering is voor waterbeheerders in het Zuidwesten en elders een prangende kwestie.