New York Times Magazine  | New York  

Stephen Colbert ziet zichzelf als een koolstofstaaf die dagelijks afdaalt in een poel radioactief slib. Die straling zendt hij terug naar het publiek op een veel lager, niet-dodelijk niveau. ‘Het is vergif omzetten in iets vermakelijks.’  Hij is de presentator van The Late Show, sinds februari 2017 – niet toevallig vlak na de inauguratie van Trump – het meest bekeken programma op de Amerikaanse televisie. Maar valt er nog wel wat te lachen als de realiteit absurder is dan de grap?

Hoewel het alweer enkele jaren geleden is dat Stephen Colbert (55) de rol neerlegde van brallerige conservatieve betweter die hij bijna tien jaar lang vervulde in The Colbert Report en die van eh… zichzelf op zich nam als host van The Late Show van CBS, blijft zijn populariteit groeien. Na een nogal stroeve start in 2015, het jaar waarin Colbert als host aantrad, werd The Late Show in februari 2017, kort na de inauguratie van Donald Trump, in Amerika het meest bekeken programma op de late avond. Eerder dit jaar nam het de positie van populairste programma onder kijkers van 18 tot 49 over van The Tonight Show van Jimmy Fallon. Met zijn programma – een ‘verhelderende deconstructie van het dagelijkse nieuws’, zoals Colbert het formuleert – lijkt hij een groot aantal mensen exact te geven wat ze willen. ‘Het is allemaal zo verwarrend tegenwoordig,’ aldus Colbert. ‘En die verwarring leidt tot angst, en vanwege die angst willen de mensen lachen.’ En dat is, voegt Colbert eraan toe, ‘precies de reden waarom wij grappen maken’.

Het gaat uitstekend met The Late Show, waar enkele voor de hand liggende verklaringen voor zijn te geven: je hebt een paar jaar de tijd gehad om het vak onder de knie te krijgen en je profiteert van het Trump-effect. Maar wat verklaart volgens jóú het succes?

In het voorjaar van 2016 waren we erachter hoe ik een monoloog wil doen. Het is nooit van: voorzetten, inkoppen, nog een keer voorzetten, weer inkoppen. Bij mij is het juist altijd: ik zal jullie weleens uitleggen wat er vandaag is gebeurd. De campagne voor de presidentsverkiezingen van 2016 maakte duidelijk waar we het meeste plezier aan beleven, namelijk het dagelijks nieuws. Maar als jij zegt ‘het gaat uitstekend’, dan weet ik dat je op de kijkcijfers doelt. Dit is een lange aanloop naar het antwoord op je vraag. Het is bijna alsof de president een toverformule uitspreekt om de mensen zo in verwarring te brengen dat ze niet meer weten wat waar is. Wij zoeken uit hoe je genaaid wordt. Volgens mij gaat het daarom
zo aardig. Onze taak is gelul te ontmaskeren, en daar hebben we momenteel meer van dan ooit.