The New York Times Magazine  | New York

De geschiedenis van suiker is een geschiedenis van zwart leed. In de achttiende eeuw maakte de tot slaaf gemaakte Afrikanen het mogelijk om de arbeidsintensieve zoetstof op grote schaal te verbouwen op het Amerikaanse continent. En zelfs na de afschaffing van de slavernij werden zwarte mensen tot diep in de twintigste eeuw uitgebuit op suikerplantages. ‘Het was verschrikkelijk. Nog erger dan de nor.’

Domino Sugar’s Chalmette, een suikerraffinaderij in Arabi, in Louisiana, staat aan de oever van de machtige Mississippi, een kleine tien kilometer ten oosten van de French Quarter, langs de bocht in de rivier, en net een kilometer ten zuiden van de Lower Ninth Ward, waar orkaan Katrina en de doorgebroken dijken zo veel zwarte slachtoffers hebben geëist. Het is de grootste suikerraffinaderij van Noord-Amerika, die jaarlijks zo’n miljard kilo suiker en suikerproducten levert. Overal kom je ze tegen, de gele papieren tweekilozakken met het logo van het bedrijf. Tijdens het productieseizoen rollen er elke minuut honderdtwintig van dit soort zakken van de band, vierentwintig uur per dag, zeven dagen per week.

In de Verenigde Staten wordt jaarlijks zo’n negen miljoen ton suiker geproduceerd, waarmee het land wereldwijd de op acht na grootste producent is. De Amerikaanse suikerindustrie ontvangt jaarlijks zo’n vier miljard dollar aan subsidie, in de vorm van prijsondersteuning, gegarandeerde leningen, tarieven en importheffingen op buitenlandse suiker, die volgens sommige schattingen twee keer zo goedkoop zou zijn als Amerikaanse suiker. De suikerrietindustrie in Louisiana vertegenwoordigt een waarde van vier miljard dollar en levert naar schatting zo’n 16.400 banen op.

Het overgrote deel van de binnenlandse suiker blijft in Amerika, en daarnaast wordt er jaarlijks nog zo’n twee tot drie miljoen ton geïmporteerd. Amerikanen consumeren jaarlijks maar liefst vijfendertig kilo suiker en aanverwante zoetstoffen per persoon, volgens de gegevens van het United States Department of Agriculture. Dat is bijna twee keer zo veel als de aanbevolen maximum hoeveelheid, gebaseerd op een totale inname van tweeduizend calorieën per dag.

De levensverwachting van de tot slaaf gemaakten op de suikerrietvelden van Jamaica was erg laag, zo vielen de meest overwerkte en mishandelde krachten al na zeven jaar dood neer. – © Samuel Howitt, Beating sugar-canes for a hog, 1807 / Getty