onEarth | New York

Wetenschappers hebben het voor elkaar gekregen een ernstig bedreigde koraalsoort in hun laboratorium in Tampa, Florida, te laten paaien – een doorbraak die de soort voor uitsterving kan behoeden.

Koralen van de soort Dendrogyra cylindrus leven in het wild zo ver uit elkaar dat hun voortplantingscellen nooit elkaars paden kruisen. Dit betekent dat ze ‘functioneel uitgestorven’ zijn. – © Joe Raedle / Getty

Op zaterdag 17 augustus gebeurde er iets wat nooit eerder was gebeurd. In een donkere kamer in Florida’s Golfkust paaide een gevangen populatie van ongeveer dertig koralen van de Dendrogyra cylindrus -soort synchroon.

‘De mannetjes gingen voor,’ zegt Amber Whittle, directeur van de afdeling conservatie van het Florida Aquarium in Tampa. ‘Ze lieten ineens een soort wolk van witte sperma los. Het zag eruit alsof iemand melk in het water had gegooid.’

Vijf minuten later, precies op het juiste moment, volgden de vrouwtjes en loosden duizenden kleine eierbundels, die de tanks in levende sneeuwbollen veranderden.

‘Dit is baanbrekend,’ zegt Whittle, wier team dit moment al twee jaar aan het voorbereiden is en al maanden bezig is de watertemperaturen en de hoeveelheid licht aan te passen om het te laten slagen. Normaal zouden dit sperma en de eieren maar één keer per jaar in een nauw getimede orgie samen-komen, net na de nieuwe maan van augustus.

Maar er zijn nog maar vijftig koralen van de soort Dendrogyra cylindrus in de wateren voor de kust van Florida en die leven zo ver uit elkaar dat hun voortplantingscellen nooit elkaars paden kruisen. Dit betekent dat de koraalsoorten, waarvan de formaties lijken op stalagmieten die op een grotbodem worden gevonden, niet alleen worden bedreigd, als aangegeven in de National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), of kwetsbaar zijn, zoals de International Union for Conservation of Nature aangeeft. Ze zijn in wetenschappelijke termen ‘functioneel uitgestorven’. Met andere woorden, de paar koralen die de wetenschappers onlangs in het Florida Aquarium aan het paaien kregen, zijn waarschijnlijk de enige reproducerende van deze soort op aarde.

Steenachtige koralen, zoals de Dendrogyra cylindrus, vormen de basis voor het Great Florida Reef, het enige barrièrerif van Noord-Amerika. Deze bijna 300 kilometer lange strook strekt zich uit van Key West in het zuiden tot uitschieters ten noorden van Palm Beach en vormt de thuisbasis van bijna 1400 soorten mariene planten en dieren. Hoewel wetenschappers er eerder in zijn geslaagd koralen in gevangenschap te fokken, zoals Hertshoornkoraal, Acropora palmata en sommige soorten uit de Stille Oceaan, had nog niemand een manier gevonden om de juiste omstandigheden te creëren voor _Dendrogyra cylindrus_.