Nikkei Asian Review | Tokio

Terwijl het toerisme in Thailand en Japan bloeit als nooit tevoren, kampen ziekenhuizen met een ongewenste bijwerking: de onbetaalde rekeningen van buitenlandse patiënten stapelen zich op.

In 2019 waren 27 procent van de toeristen in Japan onverzekerd. © Prisma by Dukas/ Getty

Op het vakantie-eiland Phuket in het zuiden van Thailand is het toeristisch hoogseizoen begonnen. Maar voor de directeur van het grootste ziekenhuis van het eiland zullen de komende maanden bepaald geen vakantie zijn.

Elk jaar ontvangt het Vachira Phuket-ziekenhuis duizenden buitenlandse patiënten, veelal in de droge periode van november tot maart, wanneer miljoenen vakantievierders de paradijselijke stranden, de historische oude stad en het wilde nachtleven opzoeken.

Sommigen worden ziek. Anderen raken gewond tijdens het watersporten of het rondrijden op huurscooters. Weer anderen lopen honden-, apen- of slangenbeten op. En niet iedereen die weer vertrekt heeft zijn rekening betaald.

‘De situatie verslechtert,’ zegt Chalermpong Sukontapol, de directeur van het ziekenhuis, met een zucht. ‘Het ziet er weinig hoopvol uit.’ Hij is niet de enige. Overal in Thailand stapelen de onbetaalde medische rekeningen zich op terwijl het land zijn economie via toerisme probeert op te krikken. Beleidsmakers in Japan en andere populaire Aziatische bestemmingen kampen met hetzelfde probleem, boven op andere uitdagingen als een vergrijzende bevolking.