The Wall Street Journal | New York

Controversieel of niet, het snelle 5G-netwerk biedt allerhande mogelijkheden voor nieuwe toepassingen overal ter wereld – zelfs in de ruimte.

In de voedingsmiddelenindustrie wordt AI al gebruikt voor het controleren van de toeleveringsketens en de kwaliteit van ingrediënten, voor het sorteren van producten en zelfs voor het ontwikkelen van smaakprofielen van specifieke doelgroepen. Maar met de komst van 5G en netwerken van met elkaar verbonden apparaten, het zogenaamde internet der dingen, maakt de technologie zich op voor nog veel complexere taken. Zo staat er straks misschien bier in onze koelkast dat mede is ontworpen door computers: sensoren die massa’s data over ingrediënten verzamelen, slimme algoritmen die al deze data verwerken en 5G-netwerken die de uitwisseling van al die data mogelijk maken.

In het laboratorium van Carlsberg in Denemarken onderzoeken ze al hoe ze op die manier nieuwe bieren kunnen ontwikkelen. Ze kijken daarbij vooral naar de selectie van de gisten die voor de fermentatie zorgen. Het vinden van een geschikte gistsoort kost nu nog veel tijd en geld.

Duizenden varianten worden maandenlang getest om vast te stellen of ze geschikt zijn voor massaproductie op de schaal die Carlsberg nodig heeft en of de fermentatie genoeg alcohol oplevert. In dat proces vallen bijna alle varianten uiteindelijk af. Zelfs al voldoen ze aan alle productie-eisen, dan nog kun je pas met enige zekerheid iets over de smaak zeggen als de fermentatie ver genoeg is om mensen te laten proeven. En van elke tweeduizend onderzochte gisten halen soms maar twee de eindstreep.

Hier kunnen AI en snelle netwerken voor de verwerking van grote hoeveelheden data hun nut bewijzen, zegt Jochen Förster, directeur en gist- en fermentatieprofessor van het Carlsberg Research Lab. Daarom hebben ze in samenwerking met de Universiteit van Aarhus, de Technische Universiteit van Denemarken en Microsoft een project opgezet om sensoren te ontwikkelen die de uiteindelijke smaak van een gistvariant al kunnen voorspellen voordat de fermentatie is begonnen. De enorme brij aan data die deze sensoren opleveren, wordt door zelflerende algoritmen geanalyseerd en inzichtelijk gemaakt. Dit zogenaamde Beer Fingerprinting Project loopt nog een jaar en heeft nu nog geen nieuwe biersmaken opgeleverd. Maar het team heeft volgens Förster wel al patenten ingediend voor technologie die hierbij is ontwikkeld. In de toekomst denkt hij dat de sensoren die ze ontwikkelen ook toegepast kunnen worden in de farmaceutische industrie en de geneeskunde, bijvoorbeeld voor het opsporen van bacteriële besmetting.

Opereren op afstand

In de medische wereld stikt het van de nieuwe technologieën. Opereren op afstand komt bijvoorbeeld binnen bereik als artsen dankzij de stabielere en snellere verbinding van 5G apparaten op afstand kunnen bedienen. Geneesmiddelenfabrikanten hebben slimme pillen uitgebracht met piepkleine chips die de gezondheid van de patiënt meten en via 5G data naar de arts sturen. Bovendien kan de nieuwe technologie grote gevolgen hebben voor de ontwikkeling van medicijnen.

De ontwikkeling van een medicijn tegen psychische aandoeningen kan wel zeven jaar duren, zegt Naheed Kurji, directeur van biotechbedrijf Cyclica in Toronto. De moleculen in zo’n middel kunnen op verschillende manieren inwerken op de eiwitten in ons lichaam, wat weer andere reacties tot gevolg kan hebben. Met AI kunnen de berekeningen worden uitgevoerd die nodig zijn om al die interacties in kaart te brengen. Samen met het Berlijnse ATAI Life Sciences heeft Cyclica een joint venture opgezet, Entheogenix Biosciences, om in een laboratorium met behulp van AI psychofarmaca te ontwikkelen op basis van psychoactieve bestanddelen zoals psilocybine, de werkzame stof in paddo’s. Het bedrijf wil ‘het hele proces van de ontwikkeling van geneesmiddelen, dat 1,5 miljard euro kan kosten en tien tot twaalf jaar kan duren, korter en goedkoper maken. Dat is de ambitie,’ zegt Florian Brand, de directeur van ATAI.

Volgens Trevor Sumner, de CEO van Perch Interactive in New York, geven 5G en het internet der dingen winkeliers de mogelijkheid om het gedrag van klanten beter bij te houden – en te veranderen. Perch ontwikkelt platforms voor de detailhandel waarbij sensoren detecteren of klanten een product van het schap halen. Die informatie belandt dan bij de winkelier. ‘Wij kunnen zeggen: dit artikel is honderd keer van het schap gehaald, maar meestal weer teruggezet,’ zegt Sumner. ‘Laten we eens kijken wat eraan mankeert.’ In combinatie met AI en andere geavanceerde analysemethoden helpt deze informatie de winkelier bij het bepalen van een optimale prijs of het verbeteren van de presentatie in de winkel. Zo kan het volgens Sumner gebeuren dat een winkelier die alle geuren per merk heeft geordend, op basis van zijn data ziet dat klanten eigenlijk zoeken op categorie, zoals parfum, eau de cologne of eau de toilette.