Live Mint  | New Delhi

Een dorp in Kerala verwierp alle politieke partijen en droeg het gezag over aan een zakelijke onderneming. Nu ondervinden ze de terugslag.

Voor een enorme supermarkt aan de periferie van Kochi, in de Indiase deelstaat Kerala, blijft een vrouw even stilstaan om te zeggen dat ze binnen een glimp van de hemel heeft gezien. Even later komt de pastoor van een plaatselijke kerk, Eldo Varghese, naar buiten, Gods lof zingend. Terwijl hij zijn volle boodschappentassen in zijn auto laadt, jubelt hij: ‘Het is net alsof je in een film bent beland.’ Achter de eigenaardige opgetogenheid van deze klanten steekt een ongewone geschiedenis. De supermarkt ligt in het plattelandsdorp Kizhakkambalam, waar zich de afgelopen vijf jaar een stille revolutie heeft voltrokken.

In een race om er in 2020 een dorp van wereldklasse – en een voorbeelddorp van India – van te maken zijn de stoffige praathoeken ingeruild voor strakke, brede wegen, omzoomd door nieuwe, fris geverfde huizen.

Maar volgens sommigen racet het dorp de eenentwintigste eeuw in door een achterwaartse sprong naar de negentiende eeuw. Het heeft feitelijk afstand gedaan van een aantal aspecten van democratie door het bestuur in handen te leggen van een miljardair en het bedrijf dat hij leidt. Dat biedt natuurlijk voordelen. De nieuwe huizen voor de armen bijvoorbeeld zijn gebouwd voor zo’n 1 miljoen roepi [rond de twaalfduizend euro], een betere deal dan wat de lokale of landelijke overheid te bieden heeft. De supermarkten zijn nog zo’n symbool. Terwijl de prijzen van huishoudelijke artikelen in andere delen van het land de pan uitrijzen, kon de vrouw die de winkel als hemel omschreef uien, kokosnoten, olie, vis en kip tegen een onwaarschijnlijke korting van 60 procent van de normale verkoopprijs kopen.

Kinderkledingfabrikant

De man achter deze spotprijzen is Sabu Jacob. Zijn vader, een van de weinige Malayali [etnische minderheidsgroep] die regelmatig op de jaarlijkse Hurun-lijst van miljardairs prijkt, is de oprichter van Jacob Kitex Garments Ltd., begonnen met slechts acht werknemers in een kleine fabriek in Kizhakkambalam maar inmiddels uitgegroeid tot een van ’s werelds grootste kinderkledingfabrikanten met een jaarlijkse omzet van tien miljard roepi [120 miljoen euro]. Het bedrijf levert ook aan wereldmerken als Walmart en Amazon. Nadat Kitex een aantal welzijnsregelingen had opgetuigd, richtte het in 2013 een welzijnstak op, volledig gefinancierd door zijn fondsen voor maatschappelijk verantwoord ondernemen.

De naam ‘Twenty20’ moest de ambitie uitdrukken om Kizhakkambalam in 2020 te laten uitgroeien tot een modeldorp van wereldklasse. In 2015 veroverde het bedrijf de macht bij de verkiezingen voor de lokale administratieve eenheid, de gram panchayat Kizhakkambalam. Sindsdien heeft Kitex nagenoeg een monopolie verworven over elk aspect van het openbare leven in het dorp: van het aanleggen van wegen tot de sturing van het electoraat om bij de parlementsverkiezingen op een bepaalde partij te stemmen. Deze hoge vorm van populisme verdrijft politieke principes uit het bestuur, dat wil zeggen: alle politieke principes, behalve die van topman Sabu Jacob, beter bekend als ‘Sir’ of ‘Directeur’ of de man die de supermarkt heeft gebouwd.