The Economist | Londen

Vrijwel alle sportwedstrijden zijn afgelast, maar de professionele e-sporter heeft daar nauwelijks last van. Team SoloMid werd na een titanenstrijd van een halfuur verslagen door de Golden Guardians.

De eindstrijd om de kampioenstitel kwam stilaan in zicht. De wedstrijdcommentatoren zaten op het puntje van hun stoel. Vol spanning werd elke aanval, elke schijnbeweging en elke verdedigende actie beschreven, werden de kracht en de tactiek van elk team geanalyseerd. Het had eender welke grote sportwedstrijd kunnen zijn. Maar in het League of Legends Championship (LCS) was het strijdveld een virtuele wereld vol Tolkienachtige monsters. En zaten zowel de sporters als de analisten allemaal op hun slaapkamer. Zo werd Team SoloMid (TSM) op 21 maart na een titanenstrijd van een halfuur  verslagen door de Golden Guardians, die daarmee weer een stap dichter bij de eindprijs van 200.000 dollar kwamen.

In een tijd waarin fysieke sportcompetities – waaronder de Olympische Spelen in Tokio – vanwege covid-19 wereldwijd worden stilgelegd of uitgesteld, lijken gametoernooien in een goede positie te verkeren om meer kijkers en daarmee meer reclamegeld binnen te halen. De e-sport, waarin profgamers het tegen elkaar opnemen voor de eer en het prijzengeld, zit de laatste jaren sowieso flink in de lift. Volgens de analisten van Newzoo trokken de wedstrijden in 2019 wereldwijd 443 miljoen kijkers, 12 procent meer dan in 2018. De meeste kijkers zitten in China en Noord-Amerika.

Louis Vuitton

Dat succes trekt ook de aandacht van grote merken buiten de gamewereld. Het chique Franse modehuis Louis Vuitton werd vorig jaar sponsor van het Amerikaanse League of Legends World Championship. In februari voorspelde Newzoo dat de wereldwijde opbrengst van e-sport in 2020 voor het eerst meer dan een miljard dollar zou bedragen, waarvan driekwart afkomstig uit sponsorgelden en uitzendrechten.

Maar net als de traditionele sport is ook de wereld van de e-sport door corona op zijn kop gezet. Normaal gesproken komen duizenden fans in een echte sportarena bijeen om te kijken naar wedstrijden die online door nog eens miljoenen mensen thuis worden gevolgd. Psyonix, de ontwikkelaar van de game Rocket League, heeft de voor volgende maand in Texas geplande wereldkampioenschappen afgeblazen. Ook veel andere organisatoren hebben wedstrijden afgelast of tot nader order uitgesteld. ‘De meeste e-sporten draaien in de kern toch om een live-evenement,’ zegt Chris Greeley, hoofd van het LCS.

De populariteit van e-sport berust op laagdrempelig contact met de profs. De fans kunnen de verrichtingen van hun idolen niet alleen op het scherm volgen, ze kunnen ook met hen praten en meespelen. ‘Stel je voor dat LeBron James na de basketbaltraining naar huis zou gaan en daar een camera zou aanzetten om voor zijn fans nog wat op de basket te schieten in de achtertuin,’ zegt Dan Fiden, de voorzitter van Cloud9, het team dat bovenaan staat in het LCS-klassement. Het American football probeert de fans dichterbij te halen door ze in samenwerking met Twitter een kijkje achter de schermen te bieden bij de wedstrijden. Maar dat voelt allemaal nog steeds vrij afstandelijk als je het vergelijkt met de directe interactie van gamers met hun fans.