Frontier Myanmar  | Yangon

Op zowat alle kermissen in Myanmar vind je wel een reuzenrad, aangedreven door de spierkracht van groepen behendige jonge mannen. Noeste werkers die een zwerversbestaan leiden en een hechte onderlinge band hebben.

Ik kom het bonte gezelschap rondtrekkende kermiswerkers tegen op een kermisterrein in het stadsdeel North Okkalapa in de Myanmarese hoofdstad Yangon (het vormalige Rangoon). Veel bezoekers van Myanmar kijken hun ogen uit bij de door menskracht aangedreven reuzenraden die je op elke kermis in het land aantreft, maar ik wilde meer te weten komen over de mannen die hun leven op het spel zetten door aan deze oude constructies van hout en metaal te zeulen.

Ik verwachtte dat ze zouden lijken op de rondtrekkende groepen die ik aan het werk had gezien op gammele kermissen in Londen. En dat klopte ook wel: een nomadisch bestaan trekt een bepaald soort mensen aan. Sommigen verlaten huis en haard noodgedwongen en voor langere tijd, om werk te vinden, anderen gaan op zoek naar een nieuw leven, met een nieuw gezin, ver van waar ze zijn opgegroeid.

Tempels

Het is januari en een vriend heeft me meegenomen naar de kermis op een stoffig veldje in de buurt van de Mae La Mu-pagode in North Okkalapa, in het noorden van de stad. Kermissen worden vaak gehouden in de buurt van boeddhistische tempels, tijdens religieuze feesten. Religieuze ceremonies en vrijetijdsbesteding lopen dan naadloos in elkaar over.

Het grote reuzenrad vormt het middelpunt van de kermis. Eronder zit een tiental jonge mannen ontspannen bij elkaar. Een aantal draagt alleen een longyi, het om het middel geknoopte, lakenachtige gewaad dat je veel ziet in Myanmar. Ze kijken wat argwanend wanneer ik hen nader met Sly, mijn vriend en gids, dus we zijn een beetje zenuwachtig. Hun baas is er niet, en ze blijken niet veel zin te hebben in een gesprek.

Het is mijn eerste ontmoeting met de groep. (De volgende is de maand daarop, op een kermis in het stadsdeel South Dagon, waar de foto’s voor dit artikel zijn gemaakt.)

Naast het reuzenrad in North Okkalapa staat een bamboehut die dienstdoet als slaapverblijf. Ko Yaw Ye, een man met gezichtspiercings en een grote tatoeage van een vogel op zijn borst, is bezig zijn was op te hangen over de stoelen van het rad. Andere leden van de groep doen een dutje, voor ze die avond weer vol aan de bak moeten.