Nikkei Asian Review | Tokio

Volgens de Europese Ruimtevaartorganisatie zijn er in meer dan zestig jaar ruimtevaart met 5250 lanceringen zo’n 42.000 getraceerde objecten in een baan om de aarde gebracht, waarvan er 23.000 nog steeds om de aarde cirkelen. De Japanse ondernemer Mitsunobu Okada wil dit afval gaan opruimen.

Mitsunobu Okada erkent ruiterlijk dat de oprichting van een bedrijf voor het opruimen van ruimteafval in 2013 de vrucht was van een midlifecrisis. ‘Ik was 39 en vroeg me af: hoe ziet mijn leven als veertiger er straks uit?’ zegt de Japanse ondernemer. Hij zat al vijftien jaar in de ICT en nadat hij in 2009 zijn eigen softwarebedrijf had opgericht, was hij toe aan een nieuwe uitdaging. Daarvoor viel hij terug op een obsessie uit zijn tienertijd: de ruimtevaart. Hij zag zich de rest van zijn leven al met wetenschappers overleggen over raketsystemen of microsatellieten. In plaats daarvan is hij nu bezig met ruimteafval.

Zijn Astroscale, gevestigd in Singapore, is er een van een klein aantal bedrijven die als eerste een commercieel vatbare methode willen ontwikkelen voor het weghalen van afgedankte satellieten, om zich daarmee een positie te veroveren op een bijzondere maar in potentie lucratieve markt. Ruimtevaartadviesbureau Euroconsult schat dat er de komende tien jaar 6200 satellieten de ruimte in worden geschoten. Die zijn nodig voor de bereikbaarheid van internet op afgelegen plaatsen, voor navigatiesystemen op land, ter zee en in de lucht, voor de waarneming van veranderingen op aarde en tal van andere toepassingen.

Maar de levensduur van die satellieten is beperkt, ze kunnen niet eeuwig in een baan om de aarde zweven. Volgens de Europese Ruimtevaartorganisatie ESA zijn er in meer dan zestig jaar ruimtevaart met 5250 lanceringen zo’n 42.000 getraceerde objecten in een baan om de aarde gebracht, waarvan er 23.000 nog steeds om de aarde cirkelen. Slechts 1200 van die objecten zijn operationele satellieten.

De Britse astronaut Tim Peake tweette in 2016 een foto van een barst in het raam van het Internationaal Ruimtestation ISS. Die was veroorzaakt door een piepklein stukje afval.